Joe Nathan y Dave Dombrowski. (Paul Sancya/AP)

Los Tigres de Detroit han tomado una decisión bien sensata en su búsqueda para conseguir un cerrador.

Los felinos firmaron por dos años a Joe Nathan, el mejor taponero disponible en el mercado de agentes libres este invierno.

El único argumento que podría existir en contra de dicho acuerdo es la edad de Nathan, quien acaba de cumplir 39 años. Pero el diestro viene de registrar una de las mejores temporadas de lo que ha sido una carrera fenomenal.

Nathan sumó 43 salvamentos en 47 oportunidades por los Rangers de Texas en el 2013, campaña en la cual tuvo un promedio de carreras limpias de 1.39.

Aun más impresionante es que Nathan fue encontrando otras maneras de triunfar a medida que fue perdiendo velocidad. Cada vez dependió más del movimiento, de la localización y de los lanzamientos en cambio. El resultado fue todo un éxito.

"Creo que uno aprende a no tratar de hacer más de lo que uno es capaz", le dijo Nathan a MLB.com durante la temporada. "Sé que mi recta ya no es la misma, pero me he acostumbrado a la recta de dos costuras y a un poco de movimiento.

"Es la misma cuestión de meterte arriba (en el conteo) y mantenerte arriba. Poner (a los bateadores) a la defensiva. Hay que tirar strikes y no permitirles que se acostumbren a un pitcheo. Eso no ha cambiado.

"Después un tiempo en este juego, esperas aprender algunas cosas, para que cuando tu brazo no esté tan fuerte, puedas retirar a los bateadores de otras formas".

Nathan posee dos lanzamientos rompientes y cada vez depende más de una recta de dos costuras muy buena. La temporada pasada, a pesar de que su velocidad disminuyó, ponchó a 73 bateadores en 64.2 innings.

No se puede exagerar lo impresionante que ha sido la carrera de Nathan, quien ha logrado 89.97% de sus oportunidades de rescate -- más que cualquier otro cerrador con al menos 200 salvamentos o más en la Gran Carpa. El panameño Mariano Rivera, a quien se le considera el mejor taponero de todos los tiempos, salió airoso en 89.07% de sus oportunidades de salvado.

Nathan ha lanzado de manera excepcional desde que asumió el rol de taponero en los Mellizos de Minnesota en el 2004. No lanzó en el 2010 tras someterse a una cirugía Tommy John y la temporada siguiente mostró las inconsistencias esperadas tras un procedimiento semejante. Pero en los últimos dos años, Nathan ha restablecido su valor con los Rangers.

En el mercado había opciones más económicas, pero este movimiento fue el indicado para los Tigres, quienes pretenden ganar ahora mismo.

Tras adquirir a Ian Kinsler de los Rangers a cambio de Prince Fielder, Detroit aún tiene una alineación potente. Y a pesar de que enviaron al abridor Doug Fister a los Nacionales, siguen contando con una de las mejores rotaciones en el deporte, integrada por Justin Verlander, Max Scherzer, ganador del Premio Cy Young en la Liga Americana este año, el venezolano Aníbal Sánchez y Rick Porcello. Se espera que el zurdo Drew Smyly pase de ser un preparador de mesa a un rol de abridor.

Los Tigres llenaron el hueco que deja Smyly en el bullpen al adquirir en el canje con Washington a Ian Krol, quien tuvo una temporada de novato sólida. La contratación de Nathan permitirá que el dominicano Joaquín Benoit vuelva a fungir como preparador de mesa, rol en el cual se ha destacado. Y ahora también tienen tiempo para dejar que el venezolano Bruce Rondón se sigua puliendo con el fin que eventualmente se convierta en el taponero del club. Rondón padecía molestias en el codo a finales de la temporada del 201, pero se espera que esté completamente recuperado para cuando comiencen los entrenamientos.

De una forma u otra, el bullpen fue el talón de Aquiles de los Tigres en el 2013. Detroit ha ido a la postemporada en las últimas tres campañas. Se ha establecido como un ganador consistente. Pero los felinos aún están en busca del premio mayor.

Con una escuadra tan talentosa, ¿por qué no ir tras el mejor taponero disponible, uno a quien verdaderamente se le puede considerar élite? Los Tigres optaron por Nathan. En un equipo construir para triunfar ahora mismo, es la persona indicada para el rol.